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波音“星际客机”首次载人试飞

2024-06-07 11:36:00 来源:解放日报

历经十年研发和多次推迟,美国波音公司“星际客机”飞船的载人首航终于实现。当地时间6月5日上午,飞船从佛罗里达州发射升空,搭载美国宇航局(NASA)两名宇航员前往国际空间站。

分析人士称,这是NASA重新回归“重型火箭与载人飞船”这条科技路线后取得的重要阶段性成果。不过,美国要想实现商业载人航天计划的长远目标,仍有很长的路要走。

“重型火箭与载人飞船”

“星际客机”是一款可重复使用的锥形飞船,高约3米、最大直径约4.6米,最多可搭载7名乘客。

5日上午10时52分,“星际客机”搭乘美国联合发射联盟公司“宇宙神5”型火箭从佛州卡纳维拉尔角太空军基地发射升空,随后顺利进入轨道,将两名NASA宇航员和约345公斤货物送往国际空间站。两名宇航员将执行为期8天的测试任务,共涉及87个测试目标,然后搭乘“星际客机”返回地球。

这是“星际客机”研发十年来的首次载人试飞,原定于5月6日进行,后因技术原因被三次推迟。如今,随着飞船顺利入轨,波音、NASA都难掩兴奋。

“波音飞船的研发一直磕磕绊绊,小故障缠身。这次终于实现载人首飞,到目前为止飞船保持平稳,可以说是美国重新回归‘重型火箭与载人飞船’这条科技路线后的重要阶段性成果。”北京航空航天大学航空专家、《航空知识》主编王亚男指出,当年,随着“阿波罗计划”结束,美国开始放弃“重型火箭与载人飞船”这棵“科技树”,转向打造航天飞机,并视之为往返地球轨道与地面之间的理想型低成本飞行器。但这个理想并未实现,航天飞机不仅成本不低,风险也不小,最终酿成两次重大事故。到本世纪10年代,为了探索月球和更远的星际空间,美国重新回归“重型火箭与载人飞船”路线。

美商业载人航天新篇章?

本次任务结束后,NASA将对“星际客机”的飞行数据进行审查,以完成最后认证。如果一切顺利,波音有望成为继美国太空探索技术公司(SpaceX)后又一家执行NASA常规商业载人航天任务、定期运送宇航员往返空间站的美国私企。这被视为美国商业载人航天即将翻开的新篇章。

事实上,NASA为此等候已久。2011年,随着美国航天飞机退役,NASA开始依靠俄罗斯载人飞船送美国航天员进入空间站。2014年,为摆脱对俄依赖,NASA启动商业载人航天计划,选中波音和SpaceX为其开发载人航天器。按计划,两家企业应于2017年展开载人飞行任务,但因资金和技术问题均未能如期“交卷”。

2020年5月,SpaceX的“龙”飞船率先完成首次载人试飞,填补了美国载人航天近十年空白。自那以后,“龙”飞船成为NASA将宇航员送上太空的唯一选择,迄今已完成13次载人航天任务。

波音“星际客机”的研发进程则更为坎坷。自2019年12月以来,飞船的无人和载人试飞因技术问题数次受挫、延宕多年。波音因此蒙受约14亿美元的损失。

启动十多年后,美国商业航天载人计划究竟进展如何?

“目前,NASA在商业载人航天方面主要依赖SpaceX。其飞船已加盟国家航天战略,执行载人飞行任务。从这个角度看,美国商业载人航天计划的部分目标已实现。”王亚男说,但美国想要实现私人企业在深空探索领域承担重要使命的远期目标,仍有很长的路要走。最主要的问题在于,有一些技术问题的解决仍需要时间。

从载人首航的时间看,SpaceX的“龙”飞船比波音的“星际客机”要早四年零六天。但王亚男认为,不能简单地说SpaceX一定领先于波音,两者的目标、定位、发展策略都不一样。

波音是一个航空航天工业综合体,业务范围大,产品线复杂。SpaceX是一家专注航天工程的企业,技术路线单一,以实现创新型目标作为企业盈利、获得更大商业价值的保证。因此,它可更好地集中资源。

“不过,波音由于近期在民用航空器上出现一连串问题,不免让人怀疑其负面的文化观念是否已侵蚀到其他领域。”王亚男说,未来,波音可能需要用更多成功产品和案例来证明自己已做出有效改进。记者安峥

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